Je jongere collega als mentor

Veel managers liggen wakker van innovatie, startups en digitale disruptie. Ze ontberen zelf de feeling met technologie en vragen zich af waar het naartoe gaat. Sommige bedrijven zetten daarom 'reverse mentoring' in, waarbij senior managers en professionals leren van jonge collega's.

Waar vind ik iemand die mij leert hoe ik Snapchat gebruik voor journalistiek? Dat was de vraag van Phyllis Korkki, een journalist bij de New York Times van midden 50. Ze besloot Tanlya Minsberg te benaderen, 27 en 'social strategy editor' bij dezelfde krant.

Recent beschreven Korkki en Minsberg in hun krant hoe zij hun reverse mentoring-project hadden ervaren. Zo moest Korkki eraan wennen dat Minsberg haar afspraken bij voorkeur maakte via Google Calendar in plaats van persoonlijk. En Minsberg vond het aanvankelijk sociaal ingewikkeld om een door de wol geverfde collega te coachen. Een paar weken later produceerde Korkki haar eerste verhalen voor het experimentele New York Times Snapchat-kanaal.

Reverse mentoring is een voor de hand liggend idee. Veel van mijn leeftijdsgenoten leren van hun kinderen hoe ze technologie moeten gebruiken. Sommigen gaan een stap verder: mijn accountant vertelde me dat hij zijn twintigjarige zoon heeft gevraagd om zijn bedrijf kritisch door te lichten op het gebied van automatisering.

In sommige bedrijven wordt het al jaren toegepast. Het was waarschijnlijk General Electric dat als eerste bedrijf reverse mentoring op grote schaal toepaste. In 1999 introduceerde toenmalig topman Jack Welch een programma waarin de top-500 managers allemaal een jongere begeleider moesten zoeken die hen binnen enkele weken wegwijs zou maken op internet. In de afgelopen jaren volgden verschillende bedrijven dit voorbeeld, zoals Cisco, Deloitte, Tesco, HP en Unilever.

De meeste initiatieven zijn erop gericht om oudere medewerkers vertrouwd te maken met nieuwe technologie. Maar er kunnen ook andere redenen zijn: oudere medewerkers laten kennismaken met de wensen van jongere medewerkers of jongere klanten; of hen helpen bij het ontwikkelen van nieuwe gezichtspunten op terreinen als diversiteit, globalisering en work-life balance.

Reverse mentoring is een mooie aanpak om kennis te delen. Maar er zijn ook haken en ogen. Een paar lessen uit de praktijk.

  • Het idee moet goed verkocht worden, omdat het doorgaans onzekerheid oproept bij zowel de oudere als de jongere collega's. Essentieel is dat de directie het voorbeeld geeft en zich ook laat begeleiden.
  • Vertrouwelijkheid is essentieel. Oudere medewerkers willen zeker weten dat wat in de mentorgesprekken aan bod komt binnenskamers blijft.
  • Vermijd belangenconflicten. Zorg dat de koppels niet te dicht op elkaar werken. Haal de mentor het liefst uit een ander bedrijfsonderdeel en van een ander hiërarchisch niveau. Of zo nodig van buiten het bedrijf.
  • Zorg dat beide deelnemers iets hebben aan het mentorproces. Door reverse mentoring kan een jongere medewerker bijvoorbeeld eenvoudig zijn netwerk uitbreiden.
  • Het helpt om mensen te matchen op hobby's en gemeenschappelijke interesses. Dat levert een eerste basis voor een goede onderlinge verstandhouding.

Zelf heb ik mij bij deze column laten mentoren door mijn 11-jarige dochter. Zij gaf mij een spoedcursus Snapchat, zodat ik in ieder geval een klein beetje wist waarover ik schreef.

Ben Tiggelaar

 

Verscheen eerder als column in NRC Weekend, 18-11-2016